On memory, mind tricks and why I have a fascination with vampires.

Suits (TV series)

I was watching “Suits” last night, a fascinating TV series about a “wonder” boy (Mike) who although has not graduated law school has somehow passed the BAR and through a series of random events lands a dream job with one of the best, if not the best, law firm in town, all of it thanks to his amazing memory and the way it works. Mike so far exhibits signs of autism by compulsively memorizing every information he understands. How he does that? The same way everyone’s brain memorizes information but for some reason his brain does it far more efficiently than the rest of us. Έβλεπα “Τα κοστούμια” χθες το βράδυ, μια συναρπαστική τηλεοπτική σειρά για ένα αγόρι “θαύμα” (Mike), ο οποίος αν και δεν έχει τελειώσει Νομική έχει περάσει με κάποιο τρόπο το BAR και μέσα από μια σειρά τυχαίων γεγονότων βρίσκει την δουλειά των ονείρων του σε μια από τις καλύτερες, αν όχι την καλύτερη, δικηγορική εταιρία στην πόλη, όλα αυτά χάρη στην καταπληκτική μνήμη του και τον τρόπο που λειτουργεί. Ο Mike παρουσιάζει σημάδια αυτιστικής συμπεριφοράς με καταναγκαστική απομνημόνευση κάθε πληροφορίας που λαμβάνει και καταλαβαίνει. Πώς το κάνει αυτό; Με τον ίδιο τρόπο που ο εγκέφαλος απομνημονεύει πληροφορίες σε όλους, αλλά για κάποιο λόγο το μυαλό του το κάνει πολύ πιο αποτελεσματικά από ό, τι στους υπόλοιπους από εμάς.

Modified from a scan of a plate of "Poste...

Modified from a scan of a plate of “Posterior and inferior cornua of left lateral ventricle exposed from the side” in Gray’s Anatomy (Photo credit: Wikipedia)

In layman terms, the way our brain learns is by creating new synapses in the brain with the information just learned, but memorization is a completely different thing altogether. When we learn something the synapse is created and left there. Memorization is the process of creating connections to that synapse enabling us to recall it more efficiently and accurately. And in order to do that the brain creates connections between pieces of information that we use more often. So in essence you are able to remember as far back in your past as you want as long as you can find the right synapse that connects with another synapse that will eventually get you to that point. Like anchoring memories together. You could, for instance, starting today to set a starting point and at the end of the day make a summary in your mind of the day and try to find connections between the events that took place during your day and try to make a complete solid imaginative movie of the quick succession of those events. The following night do the same again and find a connection between the two and recall the “movie” of last night along with the new one. The following day to the same with the last two days and so on. It’s quite possible that if you stick to it you might be able to remember that very first day in amazing detail as well as the rest of them. Why? Because you will have created more “connections” between these memories and you will have strengthen them by continuously recalling them. The temporary memory when your days will have been stored for the day will eventually be converted to permanent memory. Με απλά λόγια, ο τρόπος που ο εγκέφαλός μας μαθαίνει είναι με τη δημιουργία νέων συνάψεων στον εγκέφαλο με τα στοιχεία που μόλις έμαθε, αλλά η απομνημόνευση είναι ένα εντελώς διαφορετικό πράγμα. Όταν μαθαίνουμε κάτι η σύναψη που δημιουργείται μένει εκεί. Απομνημόνευση είναι η διαδικασία της δημιουργία συνδέσεων σε αυτές τις συνάψεις, κάτι που θα μας επιτρέψει να το ανακαλέσουμε πιο αποτελεσματικά και με μεγαλύτερη ακρίβεια. Και για να το κάνει αυτό ο εγκέφαλος δημιουργεί συνδέσεις μεταξύ “κομματιών πληροφοριών” που χρησιμοποιούμε πιο συχνά. Έτσι, στην ουσία είστε σε θέση να θυμηθείτε όσο πίσω στο παρελθόν σας θέλετε, όσο μπορείτε να βρείτε την σωστή διαδρομή συνάψεων που συνδέονται με μια άλλη συνάψη η οποία τελικά θα σας πάρει σε εκείνο το σημείο. Σαν να αγκυστρώνετε αναμνήσεις μεταξύ τους. Θα μπορούσατε για παράδειγμα, από σήμερα να ορίσετε ένα σημείο εκκίνησης και στο τέλος της ημέρας να κάνετε μια περίληψη στο μυαλό σας την ημέρα, και προσπαθώντας να βρείτε συνδέσεις μεταξύ των γεγονότων που έλαβαν χώρα κατά τη διάρκεια της ημέρας σας και  να κάνετε μια πλήρη ευφάνταστη ταινία με την διαδοχή των γεγονότων αυτών. Την επόμενη νύχτα κάντε το ίδιο ξανά και βρείτε μια σύνδεση μεταξύ των δύο. Επαναφέρετε στο μυαλό σας την χθεσινή  «ταινία» το βράδυ, μαζί με την νέα. Την επόμενη ημέρα το ίδιο με τις δύο τελευταίες ημέρες και ούτω καθεξής. Είναι πολύ πιθανό ότι αν επιμείνουμε σε αυτό ίσως να είμαστε σε θέση να θυμόμαστε την πρώτη μέρα με εκπληκτική λεπτομέρεια, καθώς και τις υπόλοιπες. Γιατί; Επειδή θα έχετε δημιουργήσει πια αρκετές «συνδέσεις» μεταξύ αυτών των αναμνήσεων και θα τις έχετε ενισχύσει με την συνεχή υπενθήμηση. Η προσωρινή μνήμη όπου η ημέρα σας θα αποθηκευθεί προσωρινά τελικά θα μετατραπεί σε μόνιμη μνήμη.

We all had those moment where we were trying to remember one word but we couldn’t no matter how hard we tried. It was at the tip of our tongue but we just couldn’t get it out. What’s your solution to that? I just try to remember a memorable phrase that contains that word too. What exactly happens in such situations? We can’t remember the word because we don’t use it very often, as such the brain does not have enough “connections” to that word to bring it back to memory fast enough. Why? It’s just one chunk of information on it’s own. Creating connections to it just for the sake of it would be inefficient and a waste of resources. But the memorable phrase from a favourite book or a favourite movie or TV show is an entirely different chunk of information to which I also have a visual anchor, thus engaging both of my brain hemispheres, which creates even more connections to this chunk of information. But the chunk of information in the synapse does not contain just the word I am looking for, it contains the whole phrase which contains the word too. It’s stored as one chunk, not several chunks in one synapse, therefore by trying to recall the phrase I get the word I’m looking for. Mike’s memory does the very same thing far more efficiently than my brain does it. Όλοι είχαμε αυτές τις στιγμές που προσπαθούσαμε να θυμηθούμε μια λέξη, αλλά δεν μπορούσαμε όσο σκληρά και αν προσπαθήσαμε. Ήταν στην άκρη της γλώσσας μας, απλά δεν μπορούσε να βγει. Ποια είναι η λύση σας σε αυτό; Απλά προσπαθήστε να θυμηθείτε μια αξέχαστη φράση που περιέχει αυτή τη λέξη! Τι ακριβώς συμβαίνει σε τέτοιες καταστάσεις; Δεν μπορώ να θυμηθώ τη λέξη, γιατί δεν την χρησιμοποιώ πολύ συχνά, ως εκ τούτου ο εγκέφαλος δεν έχει αρκετές “συνδέσεις” με αυτή τη λέξη για να την φέρει πίσω στη μνήμη αρκετά γρήγορα. Γιατί; Είναι μόνο ένα κομμάτι των πληροφοριών μόνο του. Δημιουργία συνδέσεων σε αυτό το κομμάτι μόνο για χάρη του θα ήταν αναποτελεσματική και σπατάλη πόρων. Αλλά η αξέχαστη φράση από το αγαπημένο σας βιβλίο ή μια αγαπημένη ταινία ή τηλεόραση είναι ένα εντελώς διαφορετικό κομμάτι των πληροφοριών στις οποίες έχω επίσης μια οπτική άγκυρα, έτσι εμπλέκω και τα δύο ημισφαίρια του εγκεφάλου μου, το οποίο δημιουργεί ακόμα περισσότερες συνδέσεις σε αυτό το κομμάτι των πληροφοριών. Αλλά αυτό το κομμάτι  πληροφοριών στη σύναψη δεν περιέχει μόνο τη λέξη που ψάχνω, αλλά ολόκληρη την φράση που περιέχει και την λέξη . Είναι αποθηκευμένα ως ένα κομμάτι, όχι πολλά κομμάτια σε μία συνάψη, ως εκ τούτου, προσπαθώντας να θυμηθώ τη φράση βρίσκω και την λέξη που ψάχνω. Η μνήμη του Mike κάνει ακριβώς το ίδιο πράγμα αλλά πολύ πιο αποτελεσματικά από ό, τι ο δικός μας εγκέφαλός.

There are several simple ways you can improve your memory to work as efficiently as Mikes’. For instance there is a song that I used to always listen on the megaphones on the pylons of a ski lift and whenever I listen to it brings me back to that one day at the mountain. Through a seemingly random combination of factors that one day when everything worked together in harmony to create a majestic piece of scenery, that song was also playing in the background. It’s a beautiful song and it was a truly majestic piece of scenery as I said, and I quite enjoyed the serenity of those 15 minutes it took to the top in almost perfect silence if the radio was not on, so all those things coming together it came to be that I am now able to take you through a detailed description of the weather, the temperature, the scenery, the sounds the colours and the emotions of that very moment of that very day, but when I listen to that song it’s like I’m back there, in my 12 year old body just reliving the scene. If you payed enough attention while you were reading the above paragraph where I was explaining the mechanics of memory then you should be able to understand how the above memory is so alive in my brain and why I relive it whenever I listen to that song. And what’s better now you’ve actually understood it, it “made sense” to you since you saw the mechanics at work applied on a real example. Now you’ve learned it! Υπάρχουν διάφοροι απλοί τρόποι για να βελτιώσετε τη μνήμη σας ώστε να λειτουργήσει τόσο αποτελεσματικά όσο του Mike. Για παράδειγμα, υπάρχει ένα τραγούδι που έπαιζε πάντα από τα μεγάφωνα των πυλώνων του λιφτ του σκι, και κάθε φορά που ακούω το ίδιο τραγούδι με φέρνει πίσω στην ίδια μέρα στο βουνό. Μέσα από ένα φαινομενικά τυχαίο συνδυασμό παραγόντων, αυτή την μια μέρα, όταν όλα συνεργάστηκαν μαζί τόσο αρμονικά για να δημιουργήσουν ένα μαγευτικό τοπίο, με αυτό το τραγούδι να παίζει στο παρασκήνιο. Είναι ένα όμορφο τραγούδι και ήταν ένα πραγματικά μαγευτικό κομμάτι τοπίου, όπως είπα, και πάντα μου άρεσε πολύ η ηρεμία αυτών των 15 περίπου λεπτών που χρειάζετε για να την κορυφή σε σχεδόν τέλεια σιωπή, αν το ραδιόφωνο δεν έπαιζε, έτσι όλα εκείνα τα πράγματα που έρχονται μαζί ήρθε να είναι ότι είμαι τώρα σε θέση να σας μεταφέρει μέσα από μια λεπτομερή περιγραφή του καιρού, η θερμοκρασία, το τοπίο, τους ήχους τα χρώματα και τα συναισθήματα του εκείνη τη στιγμή από εκείνη την ίδια μέρα, αλλά όταν ακούω αυτό το τραγούδι είναι σαν είμαι εκεί πίσω, 12 ετών να ξαναζώ την ίδια σκηνή. Αν δίνατε αρκετή προσοχή, ενώ διαβάζατε την παραπάνω παράγραφο, όπου εξηγώ τους μηχανισμούς της μνήμης, τότε θα πρέπει να είσε σε θέση να κατανοήσετε πώς η παραπάνω μνήμη είναι τόσο ζωντανή στο μυαλό μου και την ξαναζώ όποτε ακούω αυτό το τραγούδι. Και το καλύτερο είναι πως τώρα έχετε καταλάβει πραγματικά, φαντάζει πλέων “λογικό” από τη στιγμή που είδατε τους μηχανικούς στην  πράξη σε ένα πραγματικό παράδειγμα. Τώρα έχετε μάθει!

That’s another way Mike’s brain works, and why brain and knowledge are two truly fascinating things! You see if you were to read only either of the two paragraphs it would simply by a piece of text, nothing exciting, but reading them both, you actually engaged the synapse that temporarily stored the first paragraph while reading the second and you actually created a connection between the two. And while you wouldn’t be able to recall either of the paragraphs an hour after you finished reading it, now you’ll find that you will be able to remember the whole post for days. Because all the info “clicked” together to create from some chunks of information a piece of actual knowledge that by coming together it “made sense”, it “painted a whole picture”. And this ladies and gentlemen is how you learn! Αυτός είναι ένας άλλος τρόπος με τον οποίο ο εγκέφαλος του Mike λειτουργεί, και γιατί ο εγκέφαλος και η γνώση είναι δύο πραγματικά συναρπαστικά πράγματα! Βλέπετε, εάν διαβάζατε μόνο ένα από τα δύο σημεία θα είταν απλά ένα κομμάτι του κειμένου, τίποτα το συναρπαστικό, αλλά διαβάζοντας και τα δύο, χρησιμοποιήσατε την σύναψη που αποθήκευσε προσωρινά την πρώτη παράγραφο, και διαβάζοντας το δεύτερο δημιουργήτε μια σύνδεση μεταξύ των δύο. Και ενώ δεν θα μπορούσατε να θυμηθήτε οποιαδίποτε παραγραφο μια ώρα αφού την διαβάσατε, τώρα θα διαπιστώσετε ότι θα να το θυμηθήτε για ημέρες. Επειδή όλες οι πληροφορίες “ταίριαξαν” μαζί για να δημιουργήσουν απο μερικά  κομμάτια πληροφοριών ένα κομμάτι πραγματικής γνώσης που βγάζει “νόημα”, “ζωγράφισε” μια συνολική εικόνα. Και αυτό κυρίες και κύριοι είναι το πώς μαθαίνετε!

That’s the very basic mistake we made as youngsters at school. We were trying to learn by memorization, by reading the sameMemorization things over and over again hoping for them to stay there until the next exam. But our brains did not have an actual necessity to memorize all that information so creating new synapses would be a waste of resources. But when there was a need to apply all that information, e.g on an exercise, things just clicked together and we could learn it. Not memorise it, as in store chunks of information and creating connections to them so we could later recall them but actually learn it by understanding it! Αυτό είναι το βασικότερο λάθος που κάναμε ως νέοι στο σχολείο. Προσπαθούσαμε να μάθουμε με απομνημόνευση, διαβάζοντας τα ίδια πράγματα ξανά και ξανά ελπίζοντας να μείνουν εκεί μέχρι την επόμενη εξέταση. Αλλά οι εγκέφαλοί μας δεν έχουν πραγματική ανάγκη να απομνημονεύουν όλες αυτές τις πληροφορίες έτσι τη δημιουργία νέων συνάψεων, θα είναι μια σπατάλη των πόρων. Αλλά όταν υπήρχε ανάγκη να εφαρμόσει όλες αυτές τις πληροφορίες, π.χ. για τις άσκησεις, τα πράγματα απλά έδεναν μαζί και μπορούσαμε να το μάθουμε. Δεν το απομνημόνευε, δηλαδή να αποθηκεύει κομμάτια πληροφοριών στην προσωρινή μνήμη ή με την δημιουργία συνδέσεων ώστε να μπορούσε να τα θυμηθεί αργότερα, αλλά στην πραγματικότητα να τα μάθει με το να τα κατανοήσει!

Cover of "The Vampire Chronicles: Intervi...

Cover via Amazon

And that’s why I have a fascination with vampires. Ever since I began reading I would be with a book, I’d go to bed with a book and a torch and read under the blanket. Even before I was able to read I would get encyclopaedias and just look at the pictures. I always liked reading, and always liked all those big libraries at big rich peoples’ houses where they’d need to use a ladder on wheels to reach some of the books. Something that I’ve seen at a couple of vampire movies, lot’s of books from different periods of time all hardback and some leather binded. Just being able to sit back and absorb knowledge while the rest of the world just passes me by. Some times I even get anxious at the thought that I don’t have enough time at my disposal to read all of the books I want to read and learn all of the things I want to learn.  And by being able to live forever I wouldn’t just be able to read everything but I’d actually be able to see the progression of knowledge. Literally watch it evolve in front of my very eyes! Και γι ‘αυτό έχω μια γοητεία με βρικόλακες. Από τότε που άρχισα να διαβάζω ήμουν με ένα βιβλίο, πήγαινα για ύπνο με ένα βιβλίο και ένα φακό για να διαβάζω κάτω από την κουβέρτα. Ακόμη και πριν μάθω να διαβάζω έπερνα εγκυκλοπαίδειες και κοιτούσα τις εικόνες. Πάντα μου άρεσε να διαβάζω, και πάντα μου άρεζαν όλες αυτές οι μεγάλες βιβλιοθήκες στα σπίτια πλουσίων, οπού θα χρειαζόσουν σκάλα για να φτάσεις μερικά βιβλία. Κάτι που έχω δει σε μερικές ταινίες με βρικόλακες, με πολλά βιβλία από διαφορετικές χρονικές περιόδους, όλα βιβλία με σκληρό εξώφυλλο και άλλα δεμένα με δέρμα. Απλά να μπορώ να καθίσω πίσω και να απορροφήσω την γνώση, ενώ ο υπόλοιπος κόσμος περνά από μπροστά μου. Μερικές φορές αγωνιώ και πανικοβάλομαι στη σκέψη ότι δεν έχω αρκετό χρόνο στη διάθεσή μου για να διαβάσω όλα τα βιβλία που θέλω να διαβάσω και να μάθω όλα τα πράγματα που θέλω να μάθω. Και με το να είναι σε θέση να ζήσω για πάντα θα μπορούσα όχι μόνο να είμαι σε θέση να διαβάσω τα πάντα, αλλά θα μπορούσα πραγματικά να δώ την εξέλιξη της γνώσης. Κυριολεκτικά να την βλέπω να εξελίσσεται μπροστά στα μάτια μου!

PS. Suits is truly an amazing show! The plots are great, the scripts are slick, sarcasm, witty lines and sharp suits! Also there are a lot of “smartarsery” moments which I personally love! I recommend you have a look, you’ll love it, plus you’ll get to see how Mike’s memory works. I only wish it won’t start sucking after the 3rd series like “Heroes” did.

Advertisements

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

You are commenting using your WordPress.com account. Log Out / Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out / Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out / Change )

Google+ photo

You are commenting using your Google+ account. Log Out / Change )

Connecting to %s

%d bloggers like this: